Se cumplen 28 años del debut de Carl Herrera en la NBA

El venezolano conquistó dos campeonatos con los Rockets de Houston

Se cumplieron 28 años del debut de Carl Herrera en la NBA, uno de los primeros latinos que desembarcó en la liga y conquistó dos anillos de campeón con Houston Rockets en los ´90.

Si bien el base puertorriqueño Alfred “Butch” Lee se convirtió en el primer jugador de origen latino en disputar la etapa regular de la NBA, con Los Ángeles Lakers en la temporada 1979-1980 luego de ser canjeado por los Cleveland Cavaliers, su actuación fue bastante opaca tras disputar 17 partidos con el inolvidable “Showtime” que lideró al título Magic Johnson en aquel año.

El venezolano Herrera, nacido en Trinidad y Tobago, debutó oficialmente cinco partidos más tarde de iniciarse la temporada 1991-1992. El 12 noviembre se enfrentó al legendario Rolando Blackman, de nacionalidad panameña, en el triunfo de los Rockets por 98-92 ante Dallas Mavericks, fuera de casa. Un choque latino muy raro de darse en esa época.

“Jamás en la vida me imaginé todo lo que pasó. Yo le tenía mucho respeto a la NBA, siempre la observé como todos la vemos. Para mí era como la llegada del hombre a la luna. Es muy difícil de alcanzarla, incluso ahora mismo”, cuenta Carl, a los 52 años, en diálogo con NBA.com en español.

El exjugador incursionó como entrenador en la Liga Profesional venezolana hasta que un robo en 2014 lo obligó a pensar en el bienestar de su familia. “Fue un momento muy tenso para toda mi familia. Afortunadamente por mi fortaleza física, gracias a los años en el alto rendimiento, tengo la posibilidad de convivir con la bala dentro de mi cuerpo”, relata. Las secuelas podrían haber sido mortales: el disparo le traspasó el brazo y se alojó en la pleura del pulmón sufriendo la fractura de tres costillas.

Todavía recuerda el primer contacto con la NBA. Un llamado telefónico muy importante encarriló el rumbo de su carrera unos meses antes del Draft de 1990. “Fue algo muy peculiar. Cuando salgo de la universidad, con el temor de no ser drafteado, lo que hice por mi cuenta fue comunicarme con muchos clubes en Europa, entre ellos el Real Madrid, para que me vean a través de algunos videos. De hecho, algunos enviados del Real terminaron yendo a Venezuela para observarme de cerca en la liga nacional y firmarme un contrato, pero a su vez también se puso igual mi nombre entre los elegibles para el Draft”, explica.

Aquel año como jugador del Real Madrid fue elegido por Miami Heat en la 30° posición de la segunda ronda entre los 54 seleccionados del antiguo formato de la lotería. Esa misma noche fue traspasado junto a Dave Jamerson hacia los Rockets por Alec Kessler (12°).

Con su estilo de juego se ganó rápidamente el cariño de los compañeros y del público en Houston. “Uno de los jugadores que siempre imité fue Magic Johnson, constantemente intentaba copiar los movimientos. Era un sueño para mí ser piloto del equipo, el armador de juego. Ambos teníamos la misma estatura. Siempre traté de jugar como Magic, pero lógicamente lo terminé haciendo a lo Carl Herrera”, bromea el pivote venezolano, siempre siendo determinante como sexto hombre.

Houston Rockets ganó su primer anillo durante la 1993-1994 en las Finales contra New York Knicks que llegó a siete juegos. El venezolano jugó 75 partidos esa temporada y en ninguno participó del quinteto inicial. Saliendo desde la banca promedió 4,7 puntos y 3,8 rebotes en 17,2 minutos.

Al año siguiente se repitió el título, vapuleando a Orlando Magic 4-0 en apenas una semana. Sus números se incrementaron y empezó a tener mayor protagonismo entre sus compañeros. Aquella temporada cerró con 6,8 puntos y 4,6 rebotes en 21,8 minutos.

Cuatro temporadas y dos anillos culminaron su etapa en los Rockets“Me pegó muchísimo la despedida de Houston. Sentía que merecía un salario más alto”, menciona.

Carl Herrera, otra leyenda viva de Latinoamérica, que cumplió su aniversario más preciado dentro de la NBA.

Con información de NBA.com